Февральская революция 1917 года способствовала увеличению общественно-политической активности молодёжи. Начали появляться молодёжные организации рабочих «Труд и свет» и другие, члены которых ориентировались на социалистические партии. В 1917 году в Петрограде организационно оформился ориентирующийся на большевиков Социалистический союз рабочей молодёжи (ССРМ). Появление в различных городах молодёжных большевистских организаций вызвало необходимость создания общероссийской структуры — Российского коммунистического союза молодёжи (РКСМ).

29 октября — 4 ноября 1918 года прошёл I Всероссийский съезд союзов рабочей и крестьянской молодёжи, на котором было провозглашено создание РКСМ.

5 — 8 октября 1919 года в Петербурге прошел II Всероссийский съезд, на котором с приветственными речами выступили Л. Д.Троцкий, А. М. Коллонтай и др.

В первой половине 1921 года по всей стране было организовано чествование молодых Героев Труда. Передовики заносились на красные доски Почёта, награждались ценными подарками, грамотами, значками. Первые комсомольские значки, которые свидетельствовали о принадлежности к Российскому коммунистическому союзу молодёжи, были своеобразной наградой для лучших и выдавались не всем, так как тиражи значков были небольшими. Один из первых комсомольских значков представлял собой флажок со звездой и четырьмя буквами «Р. К. С. М.».

Инициатором создания и основным идеологом комсомольской организации стал В. И. Ленин. «Задачи Союзов молодёжи», зачитанные им на III Всероссийском съезде комсомола в октябре 1920 года, стали основополагающим идейным документом ВЛКСМ на долгие годы.

Очень скоро комсомол остался единственной в РСФСР, а затем и в СССР политической молодёжной организацией. Через структуру этой организации осуществлялось идеологическое воспитание молодёжи, и реализовывались политические и социальные проекты. ВЛКСМ позиционировался как «помощник и резерв» КПСС. Под руководством комсомола в 1922 году была создана детская политическая организация: Всероссийская, а позже — Всесоюзная пионерская организация имени В. И. Ленина. Одним из основных инициаторов создания пионерии стал Н. П. Чаплин, генеральный секретарь ЦК ВЛКСМ (1924—1928).Комсомол был создан партией большевиков для осуществления широкомасштабных действий. В октябре 1918 года в РКСМ состояло 22 100 членов. Спустя два года, к III съезду Комсомола, — 482 тысячи. До двухсот тысяч комсомольцев участвовали в борьбе против интервентов и белогвардейцев.

Комсомол играл большую роль в выполнении поставленных партией задач по восстановлению народного хозяйства, по индустриализации и коллективизации, по проведению культурной революции.

В 1930 году комсомол взял шефство над всевобучем, выступил инициатором создания двухгодичных вечерних школ для малограмотных. Комсомол объявил поход молодёжи в науку. В 1928—1929 годах по комсомольским путёвкам пошли учиться на рабфаки 15 тысяч человек, на курсы по подготовке в вузы — 20 тысяч, в вузы и техникумы — 30 тысяч. В 1934 году рабочая прослойка среди студентов достигла 48 %. По инициативе Комсомола родилась новая массовая форма технического обучения рабочих — техминимум. «Коммунистом стать можно лишь тогда, когда обогатишь свою память знанием всех тех богатств, которые выработало человечество», — с такими словами обратился В. И. Ленин к делегатам III съезда РКСМ.

В 1941 году в СССР было более 10 млн. комсомольцев. Около 1 млн. членов ВЛКСМ перед войной стали «Ворошиловскими стрелками», более 5 млн. сдали нормы ПВХО, по военной топографии и другим военным специальностям. Они и стали «Молодой гвардией» и «Юными мстителями». Три с половиной тысячи стали Героями Советского Союза, три с половиной миллиона были награждены орденами и медалями.

Специальные подразделения из девушек-комсомолок насчитывали в своих рядах более 200 тысяч пулемётчиков, снайперов и специалистов других специальностей. За свои боевые заслуги в борьбе с немецко-фашистскими захватчиками орденами и медалями были награждены 100 тысяч девушек, 58 из которых получили звание Героя Советского Союза.

Комсомол являлся массовой организацией, которая имела колоссальное влияние во всех сферах жизни: промышленности и экономике, образовании и науке, культуре и искусстве, спорте, организации досуга. В каждом учреждении, предприятии и силовых ведомствах обязательно была первичная организация ВЛКСМ. К началу 1970-х годов выходит 131 комсомольская газета разовым тиражом 16,6 млн. экземпляров, в том числе одна всесоюзная — «Комсомольская правда». Комсомольские журналы, комсомольское издательство «Молодая гвардия», премия Ленинского Комсомола. Роль комсомола — это восстановление разрушенной войной страны, освоение целины, строительство БАМа, Всесоюзные ударные комсомольские стройки.

В дальнейшем социальная база ВЛКСМ постепенно расширялась, и в 1960—1980-х годах в ВЛКСМ принимались практически все учащиеся общеобразовательных школ. Комсомол участвовал в процессах территориального перераспределения трудовых ресурсов, в том числе в форме проведения оргнабора и комсомольского призыва по «комсомольским путёвкам», чаще всего на всесоюзные или региональные «ударные комсомольские стройки» (ВУКС, УКС). ВЛКСМ и КПСС — проводили и поощряли участие молодёжи в «Добровольных народных дружинах», в охране общественного порядка в населённых пунктах совместно с сотрудниками милиции.

С избранием в марте 1985г.Михаила Горбачёва генеральным секретарем (лидером) ЦК КПСС был провозглашён курс на перестройку, демократические реформы. В ходе проводимых реформ был ослаблен идеологический контроль, что позволило скрытым диссидентам войти в руководящие органы комсомола и партии и занять там ключевые посты.

В 1989—1991 годах ВЛКСМ усиленно деидеологизируется, его руководство начинает заниматься коммерцией. Но не все комсомольцы согласны с этим курсом. Внутри ВЛКСМ создаётся «Союз молодых коммунистов» — молодёжная организация Объединённого фронта трудящихся, первая, выступившая против «перестроечного» курса. Вскоре СМК перерастает в более широкое движение молодёжи «Коммунистическая инициатива».

Первой «ласточкой» непосредственного распада ВЛКСМ стал Коммунистический союз молодёжи Литвы, который в 1989 году заявил о своей самостоятельности. В этом же году отделился комсомол Эстонии. К 1990 году на повестке дня встал вопрос организационного оформления и российского комсомола. В итоге, на первом съезде комсомольских организаций РСФСР, состоявшемся в феврале 1990 года, был образован ЛКСМ РСФСР, правда, пока ещё в составе ВЛКСМ. В период подготовки XXI съезда ВЛКСМ Центральный Комитет ещё считал, что существуют альтернативные идеи развития комсомола: в виде движения политклубов, движения научно-технического творчества молодёжи, молодёжных жилищных комплексов, студенческих строительных отрядов, экологического движения и другие. Но после августовских событий 1991 года ЦК резко взял курс на ликвидацию комсомола, как Всесоюзной организации.

27—28 сентября 1991 года прошёл XXII Чрезвычайный съезд ВЛКСМ, объявивший историческую роль ВЛКСМ исчерпанной и распустивший организацию. Делегаты, среди которых 80 % работников аппарата, приняли решение о преобразовании ВЛКСМ в федерацию молодёжных союзов. РСМ и другие республиканские молодёжные организации продолжили существовать как независимые национальные молодёжные организации соответствующих республик, входивших в состав СССР.

29 делегатов съезда — сторонников движения молодёжи «Коммунистическая инициатива» — резко осудили решение о самороспуске и покинули съезд. Члены ВЛКСМ, не входившие ни в РСМ, ни в другие республиканские организации (а именно Игорь Маляров, Евгений Сохонько, Сергей Возняк (Белоруссия), Андрей Езерский, Арчил Балахванцев и другие), не согласные с решениями съезда создали оргкомитет по возрождению ВЛКСМ.

На заседании Верховного совета РСФСР была избрана делегация России в Верховном совете СССР. Из 33 членов делегации, избранных от общесоюзных общественных объединений, 10 представляли ВЛКСМ (первое место)

18-19 апреля и 8-9 мая 1992 года в два этапа прошёлXXIII восстановительный съезд ВЛКСМ, в котором участвовал 101 делегат из 6 бывших республик СССР. Этот возрождённый ВЛКСМ стал первой коммунистической молодёжной организацией на территории бывшего СССР.

Примерно в это же время начали появляться новые немногочисленные молодёжные коммунистические организации, в частности Всесоюзная молодая гвардия большевиков, ориентирующаяся на ВКПБН. Андреевой (созданная в1992 году).

В течение 1990-х и 2000-х годов продолжался процесс формирования различных молодёжных организаций коммунистической направленности. Так, в частности, в 1998 году молодёжное крыло «Трудовой России» Виктора Анпилова стало молодёжной организацией «Авангард красной молодёжи». В 2005 году троцкисты, не участвующие в деятельности коммунистических партий и склонные к сотрудничеству с более радикальными анархистами, организовали Социалистическое движение «Вперёд» (СД «Вперёд»), просуществовавшее до 2011 года.

В 2011 году Союз коммунистической молодёжи РФ, продолживший действовать как молодёжная организация КПРФ, был реорганизован в Ленинский коммунистический союз молодёжи РФ (ЛКСМ РФ).

На смену комсомолу в Беларуси после распада СССР, видоизменив цели и задачи Устава, пришли две молодёжные организации Белорусский союз молодёжи (БСМ). В 1997 году Белорусский патриотический союз молодёжи (БПСМ), они сохранили влияние и оргструктуру комсомола времен СССР: в школах была возрождена пионерская организация и Октябрята. С 2002 года путём объединения БСМ и БПСМ был создан «Белорусский республиканский союз молодёжи». Официально поддерживается и находится на государственном уровне.

В остальных странах бывшего СССР не находится на государственном уровне: В России, на Украине, в Молдавии и Казахстане — комсомол существует в виде молодёжных организаций, действующих в качестве молодёжных организаций, преимущественно оформленных при поддержке коммунистических партий.

Российский коммунистический союз молодёжи (РКСМ)

Ленинский коммунистический союз молодёжи Украины (ЛКСМУ) — комсомол Украины (при Коммунистической партии Украины КПУ).

Коммунистический союз молодёжи Молдовы (КСММ) — комсомол Молдавии (при Партии коммунистов Молдовы)

Коммунистический союз молодёжи Казахстана — комсомол Казахстана (приКоммунистической народной партии Казахстана КНПК).

В странах Прибалтики комсомольские организации, как и коммунистические партии, запрещены. В Кемеровской области существует движение Ветераны Комсомола.